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网络时代,常识类知识还有用吗?

2018-10-15 10:48来源:文汇报

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  作者:威廉·庞德斯通、译:闾佳

  在知识搜索即得的信息时代,我们还需要学这么多知识吗?广泛涉猎各种知识,还是精通一门专业对人生发展更有利?知识付费产品满天飞的当下,什么知识才是值得学的?美国畅销书作家威廉·庞德斯通在《知识大迁移》中对这些问题进行了详细解答:首先,他剖析了在信息爆炸的时代,人们为什么变得越来越无知,还意识不到自己的无知;其次,通过覆盖全美的调查和研究,以大数据的形式揭示了知识与收入之间的关系,告诉大家学习哪些知识可以更富有、更幸福;最后,作者告诉我们,如何利用现有的媒体、网络等资源,在移动知识时代成为真正的赢家。

  美国千禧一代为什么落在了后面?

  千禧一代掌握了获取知识的新方法,却并不知道知识本身。按照定义,千禧一代出生于20世纪80年代初到2000年前后,是第一代靠着复制维基百科,而非照抄《世界百科全书》做作业的孩子;他们从深夜脱口秀节目《每日秀》里了解新闻,却不看真正的电视新闻节目。如果说当代媒体油炸了我们的共同大脑,那么,它带来的损害,在千禧一代身上表现得更为明显。

  心理学家约翰·邓洛斯基和凯瑟琳·罗森抽查了肯特州立大学和科罗拉多州立大学671名大学生的一般知识程度。以下是他们提出的5个问题:

  1、《卡拉马佐夫兄弟》的作者是谁?

  2、分隔欧洲与亚洲的山脉叫什么名字?

  3、英国皇家海军本特舰发生叛变时,舰长叫什么名字?

  4、约翰·肯尼思·加尔布雷思的职业是什么?

  5、菲德尔·卡斯特罗推翻了哪一位领导人?

  你大概觉得,在家庭聚会上考考这些题,或许能让全家人开心。可你猜如今有多少大学生能答对它们?

  没有任何人。在671名大学生里,没有一个人能答对这5道题里的任何一道!

  应该强调的是,千禧一代是全美受教育程度最高的一代人。但接受了更多的教育,并不总是意味着掌握了更多的知识。2015年,美国教育考试服务中心(即设计SAT考试的组织)公布的一份报告得出了这一结论。它将美国千禧一代的语言、数学和数字媒体技巧及知识跟其他22个国家的同龄人进行了比较,美国青年的得分在所有类别里都是最低的。

  美国10%最无知的人,无知得无以复加,得分低于参与测试的其他任何国家的同龄人。而美国10%成绩最好的学生面临的局面也同样严峻。美国最优秀、最聪明的学生,得分高于西班牙,跟其他几个国家不相上下。而美国千禧一代得分最高的这批人,成绩要比斯洛伐克、挪威、日本、德国、加拿大和澳大利亚的同龄人低得多。

  美国教育考试服务中心报告得出的结论是:尽管美国年青一代有着比从前历代人都更高的教育水平,但跟全球同龄人相比,平均而言,他们在文史、计算和技术等环境优渥的条件下解决问题的技能都较弱……同样令人不安的是,这些调查结果表明,跟从前历代人相比,美国成年人的文史和计算技能都在下降。

  没有人真正明白美国千禧一代为什么落在了后面。一种假说(但并未得到证实)是,移动设备是原因之一。美国千禧一代比其他地区的同龄人拥有智能手机的比率更高。智能手机把互联网的答案放到了你的手指下;在这种随时都能便利地获取答案的条件下成长起来的人,似乎有必要重新评估一下记忆事实的重要性了。就这个意义而言,美国千禧一代可能指示了全世界的未来走向:人们知晓的信息越来越少,因为没必要了。

  我的调查证实了这一发现:美国千禧一代不知道我们视为文化素养根本的许多事实。让我来举几个例子,你就明白了:

  大多数(50%以上)千禧一代说不出任何一个枪杀过总统的凶手的名字,也说不出有谁曾发现过一颗行星;他们说不出是谁写下了《坎特伯雷故事集》《欲望号街车》或《1984》;他们答不出谁发明了电报、蒸汽船、收音机或留声机,谁提出地球绕着太阳转动,谁揭示了闪电也是一种电,又是谁提出了相对论;他们搞不清天空里最亮或第二亮的星、地球上最大的海洋、南美洲最长的河流,哪个城市的机场叫希思罗,珠穆朗玛峰所属的山脉是哪一条;他们不能从照片里认出卡尔·马克思、维多利亚女王或查尔斯·狄更斯;问到纽约州的首府是哪里,问到哪一种金属在室温下是液体,他们脑子里一片空白……

  有了搜索引擎,还要学习基本知识吗?

  第一个成功的搜索引擎的名字意思是“闹哄哄的呆瓜 ”(noisy simpleton)。20世纪 90年代中期,雅虎推出了一个能方便所有人接触到事实世界的工具。只要敲几次键,说几句话,就能召唤出精灵,把任何记录下来的事实摊在我们眼前。

  伦敦出租车司机要通过的超难的考试——“基本知识测试”就是个切题的例子。申请者指南上说:要达到“全伦敦”出租车司机所需的执业标准,你需要对查令十字路半径2.5公里范围内(这是最低限度)的地区有彻底的认知。你需要知道:所有的街道、住宅、公园和露天场所、政府机关和部门、金融和商业中心、外交处、市政厅、登记处、医院、宗教场所、体育场馆和休闲中心、航空公司办事处、酒店、俱乐部、剧院、电影院、博物馆、艺术画廊、学校、大学和学院、警察局、审判庭、监狱,以及各个旅游景点。也就是说,你需要知道乘客有可能要求前往的任何地方。

  这半径2.5公里的范围内,你有2500条街道要牢记。不仅如此,伦敦出租车司机还要成为一台人肉导航仪,能迅速推算出任意两点之间的最优路线。

  但改变陡然降临。和其他大城市一样,在伦敦,打车服务软件优步(Uber)扰乱了出租车行业。毫无疑问,优步司机不可能掌握可跟伦敦出租车司机匹敌的 “知识”,但有了谷歌地图的帮助,优步司机同样安全可靠。

  较之只能按照应用程序指示拐弯的司机,拥有广博知识的司机有什么优势吗?这场辩论席卷伦敦。出租车司机及其支持者说,卫星导航有局限性,而且容易发生故障(就好像人类司机从来不犯错误似的)。其潜台词是,“基本知识”这一独特的英国传统正濒于消亡。

  不难猜到这个故事会怎样结束。不管伦敦人是禁止打车服务软件,还是投入它们的怀抱;不管变革是迅速发生,还是要等上几十年,总有一天,数字巨人会占上风,上岗的司机们就无须再死记硬背城市地图了。

  将知识外包给数字共享平台是21世纪的重大叙事之一。无论你自己掌握哪些专业知识,云端都已经知道了,或是很快就会知道。网络的知识更新速度比你更快,网络检索知识的速度也比你更快,并且还能更好地找出关联。那么,接下来会怎么样呢?

  在20世纪,人们很担心被机器取而代之。在21世纪,人们担心的是,被欠缺知识的低收入人群取代——只因为后者得到了机器的加持,比方说,他们知道怎么使用GPS导航软件。遗憾的是,不可避免的变化并不一定总带来最美好的世界。

  “基本知识”考试是纯粹的英才教育,在讲究出身阶层的英国,这种教育至今仍难以完全实现。阶层、种族、宗教、性别和年龄,全都不重要,唯一要紧的是,你要熟知街道。虽然申请人有可能会花上好几年时间准备考试,但为此付出的时间和金钱通常远远少于大学教育的花费。伦敦出租车司机的收入比许多大学毕业生都高,而且还能自由支配时间。

  优步的进入门槛要宽松许多,但优步司机的收入也“少了许多”。为优步开车,既不是一份职业,也不能实现向上流动。在优步司机发现自己被无人驾驶汽车取代的那天到来之前,情况恐怕都不会有什么变化。

  有一样东西你没法上谷歌搜索

  古希腊诗人阿尔基罗库斯没有著作存世,只流传下只言片语。古希腊哲学家芝诺比乌斯编撰了一部谚语集,收录了出自阿尔基罗库斯的话:“狐狸知道很多事,但刺猬知道一件重要的事。”

  这句模模糊糊的话总是萦绕在西方的想象世界里。1953年,牛津大学哲学家以赛亚·伯林为它镀上了一层标准的现代光泽:刺猬是一个专家,能把所有事情都跟重大核心概念联系起来;狐狸是个多面手,对各种方法抱持开放心态,对彼此矛盾的观点也能理性处理。

  经过这样的定义,狐狸和刺猬就成了风行一时的流行语。

  几乎所有用狐狸和刺猬打比方的人都是为了赞美“成为狐狸”的美德。狐狸是个多面手:思想开放,以事实为基础,有创业精神。刺猬只专注于“重要观念”,不管它是否切题。正如人手里一旦拿着锤子,就会把所有问题都看成是钉子。沃顿商学院心理学家菲利普·泰洛克以跟踪专家预测的错误著称。大多数时候,智库专家(刺猬)并不比小报的胡扯更准确。泰洛克发现,跟“记者或《纽约时报》善于思考的读者”相比,有资历的专家们并不擅长预测。

  这本书展现的结果为 “狐狸”提供了有力的支持。常识性的与背景相关的简单知识竟然出人意料地有用处。我们的生活就是由一连串微小的决定组成的:车主要权衡昂贵的维修费用值不值得;选民要评估竞选阵营做出的承诺;消费者要判断是否需要服用电视广告上的营养补剂。这些决定大多是在冲动下做出的,并未经过调研。很多时候,人甚至没有意识到事情还有研究的必要。拥有广博知识的人不太可能因为轻忽而做出糟糕的决定,因为他们更擅长清晰地表达自己的无知。

  我在一项调查中提出了一个问题:

  如果有一个按钮,按下去能让你变成亿万富翁,但会随机地害死一个陌生人。没有任何人知道你要为此负责,你也不会被控有罪。你会不会按下这个按钮?

  近1/5的美国人说自己会按这个按钮。在常识性知识测验中得分偏低的人有更大可能按这个按钮。

  狐狸式哲学,即拥有广博的常识性知识,正迎来一轮严峻的逆流。我们的媒体思潮更喜欢跟事实建立起有如刺猬般的关系。我们拥有了数字化工具,可以在感兴趣的领域一头扎进深水区,同时排除其他所有无关的事。它承诺“其他一切”将永远保留在云端,可按需取用。在这番迷人的宣传里,另一些东西则消失了:了解事情的来龙去脉,对事件发生的情境“知其然”。有了总体印象,人才能对具体事件进行评估,而总体印象为我们所不知道的事情提供了最重要的洞见。

  广义的终身教育不仅仅是实现财富与健康的途径,尽管与此有莫大的关系。学习行为塑造了我们的直觉和想象力。已知的事实是连接不同个体、文化和意识形态的共同参考点。它们是闲聊、观点和梦想的基础,它们让身为公民的我们更睿智,还带来一份意义常被低估的礼物,那就是谦卑。因为只有知识广博的人才明白自己欠缺哪些知识。

  有一样东西你没法上谷歌搜索,那就是你不知道自己应该搜索什么。

[责编:秦超]

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